L’EPA cible le carburant d’avion au plomb, citant des enfants vivant à proximité des pistes

L’Agence de protection de l’environnement a franchi vendredi une étape importante vers la découverte que le plomb dans le carburant d’aviation met en danger la santé publique, citant le risque pour des centaines de milliers de jeunes enfants qui vivent à proximité des pistes d’aéroport.

Les écologistes ont demandé pour la première fois à l’agence de faire une “conclusion de mise en danger” il y a 16 ans, provoquant un examen plus approfondi des risques et une action en justice prolongée, mais l’agence n’avait pas proposé de le faire avant vendredi.

“Les avions qui utilisent du carburant au plomb sont la principale source d’émissions de plomb dans l’air dans le pays”, a déclaré l’administrateur de l’EPA, Michael Regan, dans un communiqué. “L’exposition au plomb peut avoir des effets irréversibles et permanents sur la santé.”

Si la conclusion de mise en danger proposée par l’EPA est finalisée l’année prochaine – après des mois de commentaires publics – l’agence a déclaré qu’elle passerait à la publication de nouvelles normes d’émission qui, en collaboration avec la Federal Aviation Administration, pourraient affecter une large bande de l’industrie de l’aviation générale du pays.

Alors que l’essence au plomb est interdite pour la plupart des utilisations depuis des décennies, une grande partie de la vaste flotte vieillissante de petits avions du pays fonctionne avec du carburant contenant du plomb ajouté, ce qui augmente l’indice d’octane et évite les problèmes avec les moteurs d’avion à pistons, a déclaré l’EPA. Les avions à pistons produisent 70% du plomb total émis dans l’air à l’échelle nationale, a déclaré l’EPA.

L’agence a déclaré que 363 000 enfants âgés de 5 ans et moins vivaient à moins de 500 mètres d’une piste d’aéroport, et a cité deux études qui “ont signalé une augmentation des niveaux de plomb dans le sang chez les enfants à proximité croissante des aéroports”. “Il existe un potentiel d’implications substantielles pour la santé des enfants”, selon le dossier réglementaire de l’EPA.

Marcie Keever, directrice du programme des Amis de la Terre, qui a demandé la découverte de la mise en danger en 2006, a déclaré que le groupe était “heureux que l’EPA ait enfin reconnu ce qui est vrai depuis des décennies : il n’y a pas de niveau de plomb sûr pour les communautés accablées par la pollution de l’aviation générale.

La suppression du carburant à base de plomb pourrait entraîner des perturbations pour des milliers de pilotes et d’autres. L’EPA a noté que les avions à pistons “jouent un rôle important dans le transport aux États-Unis, en particulier en Alaska”, et qu’elle et la FAA travailleraient avec les parties prenantes “pour déterminer les mesures réglementaires ultérieures appropriées”.

Eric Blinderman, porte-parole de la Aircraft Owners and Pilots Association, qui défend l’industrie de l’aviation générale, a déclaré qu’elle examinait l’action de l’EPA.

L’association a précédemment fait valoir que le plomb était nécessaire dans le carburant parce que la plupart des avions de l’aviation générale “ont été conçus pour fonctionner avec du carburant formulé pour empêcher la détonation dommageable du moteur qui peut entraîner une panne soudaine du moteur”. Passer à “un carburant sans plomb à indice d’octane élevé qui répond aux besoins de l’ensemble de la flotte est complexe, mais des progrès sont en cours”, a-t-il déclaré.

La FAA a déclaré dans un communiqué vendredi qu’en septembre, il “a ouvert la voie à l’utilisation d’un carburant d’aviation sans plomb dans toute la flotte nationale d’avions à pistons – un grand pas en avant”. Il a dit qu’il va de l’avant avec une initiative développer de nouveaux carburants, ainsi que les filières nécessaires à leur raffinage et à leur distribution, et que sa priorité est la sécurité.

L’EPA a souligné les prévisions de la FAA montrant que la consommation de carburant d’avion au plomb devrait atteindre 185 millions de gallons en 2026 et 179 millions de gallons en 2041.

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