Une nouvelle rétrospective majeure de Jannis Kounellis montre que l’art est le sens de la vie (et vice versa)

Lorsque Jannis Kounellis a déménagé à Rome depuis sa Grèce natale, il a marqué le changement de décor en peignant les panneaux qu’il a vus dans la rue. La galerie où il les exposait était particulièrement cosmopolite, montrant également des artistes Pop des États-Unis. Mais toute similitude entre leur travail et le sien n’était que superficielle. De son premier spectacle en 1960 jusqu’à sa mort en 2017, Kounellis n’était pas tant avant-garde comme sui generis.

Un important rétrospective au Walker Art Center à Minneapolis et le catalogue qui l’accompagne montrent à quel point il était non conventionnel, même à une époque où les conventions artistiques étaient naturellement brisées. Les œuvres majeures marquent une approche de l’art qui défie l’idée même que l’histoire de l’art évolue dans une seule direction. Kounellis a souvent travaillé avec les éléments de la vie moderne – du marc de café au gaz propane – mais son langage visuel a défié toute tentative de l’associer au présent, en particulier lorsque le présent partageait l’espace – comme c’était souvent le cas – avec des artefacts du passé.

Sa première exposition en 1960 donne le ton à tout ce qui va suivre. Comme il l’a raconté dans une interview de 1972, « J’ai fait une performance, sans interruption, d’abord dans mon atelier, puis à la Galleria La Tartaruga à Rome, où sur tous les murs j’ai placé des toiles enduites de Kemtone, une peinture de maison industrielle, sur laquelle j’ai peint les lettres, que j’ai ensuite scandées. L’une des toiles était drapée sur ses épaules comme un manteau.

On imagine l’effet d’ensemble liturgique, les rues du 20e siècle Rome détournée par Byzance. Il a expliqué ce travail et tout ce qu’il a fait par la suite comme un effort pour “s’éloigner des limites de la toile pour créer un phénomène dramatique”. Il a cherché à attirer l’art dans la vie, mais en réalité, il a dessiné la vie à travers l’art, rendant le piéton méconnaissable merveilleux.

Kounellis est surtout connu pour une installation mise en scène à la Galleria L’Attico en 1969. La pièce, qu’il a qualifiée de peinture, comprenait une douzaine de chevaux attachés aux murs de la galerie. Du foin a été répandu devant eux, transformant efficacement la galerie en grange. Toute distinction entre l’art et la vie était impossible dans cette situation. C’était l’accomplissement de son titre de poste préféré, zōgraphosqui signifie peintre en grec mais signifie littéralement « dessinateur de la vie ».

Poursuivre cette vocation a conduit Kounellis dans toujours plus de directions, cherchant toujours de nouveaux passages entre des domaines qu’il percevait comme des dimensions d’une même réalité. Le tableau vivant était particulièrement adapté à son œuvre. Même la statuaire classique pouvait être transportée dans le présent lorsqu’elle était mise en contact avec un corps humain. Ce fut le portail de Kounellis à travers l’histoire de l’art, notamment réalisé dans une peinture performative de 1973 lorsqu’il enfila un masque avec le visage d’Apollon.

Au cours de cette représentation, un flûtiste a joué des mélodies de Mozart, l’un des nombreux cas où Kounellis a peint avec de la musique. Un autre, exposé pour la première fois un an plus tôt, a ramené la vision expansive de la peinture de Kounellis sur la toile. Sans titre (Inventer sur place) comprenait une peinture d’un passage de Stravinsky Pulcinelle, qu’un violoniste jouait encore et encore tandis qu’une ballerine improvisait à proximité. La nature essentiellement performative de cette peinture incarne la vision de Kounellis de la vie dans l’art et de l’art dans la vie.

Aussi ludique que cela puisse paraître, c’était bien plus qu’un simple jeu. “C’est notre tâche : trouver les moyens d’exposer plus de possibilités de communication”, a déclaré Kounellis dans une interview de 1966, résumant le rôle des artistes de son point de vue. Que ce soit en chantant les panneaux de signalisation de Rome ou en se faisant passer pour Apollon, Kounellis a poursuivi sans relâche cette tâche en obligeant l’art à exprimer la vie et la vie à exprimer l’art dans toutes les circonstances imaginables.

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