L’exposition “Tales of the City” du Cleveland Museum of Art fascine par les dessins de la Renaissance des Pays-Bas

CLEVELAND, Ohio – L’un des dessins les plus étranges et les plus merveilleux au monde occupe le devant de la scène dans la fascinante nouvelle exposition internationale de prêt du Cleveland Museum of Art, “Tales of the City: Drawing in the Netherlands from Bosch to Bruegel”.

Se concentrant sur 91 dessins du musée Albertina de Vienne, plus neuf du musée de Cleveland et un d’une collection privée, l’exposition démontre la puissance et la portée croissantes du dessin en tant que médium artistique aux Pays-Bas dans les années 1500.

Un exemple convaincant est “The Tree Man”, un dessin à la plume et à l’encre réalisé en 1500-1510 par Jheronimus Bosch, plus connu pour son chef-d’œuvre céleste et cauchemardesque à trois panneaux, “Le jardin des délices terrestres”. ‘ appartenant au Musée du Prado à Madrid.

Le dessin reprend une partie du triptyque du Prado représentant l’enfer comme un paysage de feu avec de vastes scènes de torture et de souffrance. Surveillant la vue de l’enfer dans le Prado, une créature géante et hybride avec la tête d’un homme, une poitrine creuse et des bras qui se transforment en troncs d’arbres géants enracinés de manière précaire sur deux bateaux qui flottent dans un lac.

Dans le dessin d’Albertina, l’ambiance a changé. L’homme-arbre est représenté au milieu d’un paysage bucolique avec un horizon urbain au loin. S’étendant de ses bras et de ses épaules géants, la poitrine de l’homme aux arbres s’ouvre comme la coquille d’un œuf pour révéler une taverne remplie de buveurs tapageurs réunis autour d’une table à l’intérieur.

Pendant ce temps, un plateau circulaire repose sur la tête de l’homme-arbre comme le bord d’un chapeau. Il supporte une cruche géante avec une échelle s’élevant de sa bouche. Un homme grimpant sur l’échelle précaire ajuste un câble attaché à un drapeau arborant un croissant de lune qui symbolise la menace d’une invasion ottomane de l’Europe.

Le dessin de Bosch est l’une des images les plus célèbres et les plus inventives de l’histoire de l’art. Dans l’exposition de Cleveland, il joue un rôle particulier en tant qu’image annonçant la montée en puissance de son médium en tant que forme d’expression puissante et indépendante.

Faire face à un préjugé

Conçue par Emily Peters, conservatrice des estampes et des dessins du musée de Cleveland, l’exposition aborde un préjugé de l’histoire de l’art de longue date contre les dessins du nord de l’Europe à la Renaissance.

Le dessin néerlandais de l’époque a été considéré par les chercheurs comme “faisant en quelque sorte défaut” par rapport aux dessins de maîtres de la Renaissance italienne tels que Michel-Ange, a déclaré Peters dans une interview avec cleveland.com et The Plain Dealer.

« Mon défi était de brosser un tableau plus large », a-t-elle déclaré. Elle voulait montrer comment les artistes du XVIe siècle aux Pays-Bas “étaient en première ligne de l’innovation et de l’interprétation dans ce nouveau monde qui était très différent de 100 ans auparavant”.

Présentée jusqu’au dimanche 8 janvier, l’exposition gratuite emmène les spectateurs dans un vaste tour de la vie dans les années 1500 dans les comtés maintenant connus sous le nom de Hollande, de Belgique et du Luxembourg. Dans toute la région, des villes commerciales et manufacturières à croissance rapide telles qu’Anvers, Bruges, Haarlem et Amsterdam se sont froissées sous la domination espagnole, ont lutté contre des controverses religieuses et ont été confrontées à des questions morales soulevées par la première vague du capitalisme et du commerce mondial.

L'exposition

“La chute”, vers 1520, Jan Gossart communique de manière vivante les faims pécheresses de la chair à travers des détails tels que les mains jointes du couple © The Albertina Museum, Vienne>© Musée Albertina, Vienne

La période comprenait la Réforme protestante, la Contre-Réforme catholique qui s’ensuivit et le lancement de la guerre de quatre-vingts ans pour l’indépendance des Pays-Bas vis-à-vis de l’Espagne, qui dura de 1568 à 1648.

Vif et rare

En tant que spectacle qui remplit cinq galeries de petits dessins brunâtres sur papier, l’exposition peut sembler endormie. C’est complètement faux.

Le spectacle Albertina-Cleveland est aussi vivant que rare. Avec plus d’un million d’œuvres sur papier, la collection Albertina, lancée en 1776 par son homonyme, le duc Albert de Saxe-Teschen, est l’une des plus grandes et des meilleures collections d’art graphique au monde.

Peters a déclaré que les dessins exposés à Cleveland, qui forment le noyau de la collection d’Albertina de dessins de la Renaissance des Pays-Bas, n’ont jamais voyagé en dehors de l’Europe en tant que groupe.

Les deux dessins de Bosch de l’exposition sont rarement exposés en raison de leur sensibilité à la lumière. Un groupe de dessins de Pieter Bruegel l’Ancien comprenant des scènes du Jugement dernier, “Le Christ dans les limbes” et le péché de paresse, ont été exposés pour la dernière fois aux États-Unis en 2001, a-t-elle déclaré.

Les dessins de l’exposition de Cleveland ont une présence et une immédiateté que l’on ne retrouve pas dans le catalogue richement illustré de l’exposition. Certains sont si frais qu’ils auraient pu être dessinés hier.

Les exemples incluent un grand autoportrait vers 1593-1595 aux craies noires et colorées et à l’aquarelle par Hendrick Goltzius, et un portrait compagnon du beau-fils et protégé artistique de Goltzius, Jacob Matham.

L'exposition

Autoportrait, ch. 1593, Hendrick Goltzius © Musée Albertina, Vienne© Musée Albertina, Vienne

Regardant avec confiance le spectateur et vêtus de parures comprenant des cols plissés élaborés, les deux hommes incarnent l’idée qu’à la fin du XVIe siècle aux Pays-Bas, les artistes pouvaient être considérés comme des professionnels de haut niveau.

Les usages du dessin

Les artistes de l’époque ont réalisé des dessins comme décorations pour l’affichage domestique, comme dessins pour des tirages à vendre en grandes éditions, comme enregistrements de production pour leurs studios, comme démonstrations de compétence et comme croquis ou dessins animés, pour des projets comprenant des vitraux dans les églises ou chez des particuliers.

Parmi les œuvres les plus impressionnantes de l’exposition, il y a une paire de dessins de plus de 7 pieds de haut qui ont été réalisés en 1515-20 par Jan de Beer d’Anvers en tant que dessins de vitraux représentant les figures bibliques de Jessé, David et Salomon, considérés comme par les chrétiens d’être des antécédents de Christ. Les fenêtres ont été perdues, mais les dessins demeurent.

D’autres artistes ont répondu à une demande croissante de vues panoramiques sur les villes, qui pourraient être considérées comme des exemples impressionnants d’art et d’entreprise à part entière.

Un panorama de Naples de 1582 par Jan van Stinemolen est un exemple étonnant du genre. Il semble représenter chaque bâtiment à l’intérieur des murs fortifiés de la ville. Stinemolen a utilisé des gradations extrêmement subtiles d’encre de plus en plus claire pour transmettre la profondeur spatiale comme si la vue était obscurcie par une légère brume alors qu’elle s’éloignait au loin.

L'exposition

Un panorama de Naples de 1582 par Jan van Stinemolen, prêté par la collection du musée Albertina de Vienne, fait partie de l’exposition “Tales of the City” du Cleveland Museum of Art.Steven Litt, cleveland.com

D’autres artistes néerlandais ont démontré leur habileté à capturer des scènes de la vie quotidienne, anticipant la photographie de rue du XXe siècle.

Un trio de croquis de Roelant Savery, dont l’un provient de la collection Cleveland, offre des vues instantanées d’une paire de paysans bohémiens, un paysan assis avec un panier et un paysan chevauchant l’un des deux chevaux attelés.

Les dessins sont étiquetés “naer het leven” en néerlandais, signifiant “de la vie”, établissant pour la première fois que les artistes occidentaux sortaient consciemment de l’atelier pour enregistrer la vie quotidienne autour d’eux.

Poser des questions morales

Les artistes utilisent également le dessin pour se confronter à l’autorité et poser des questions morales sans franchir les lignes et susciter des réactions des autorités religieuses ou politiques.

En 1556, par exemple, Bruegel l’Ancien dépeint un pêcheur casqué qui utilise une lame dentelée géante pour trancher et éviscérer un énorme poisson. Des dizaines de petits poissons sortent du ventre fendu, tandis que le gros poisson en vomit d’autres par la bouche. Les petits poissons, à leur tour, vomissent des poissons plus petits.

Intitulé « Big Fish Eat Little Fish », l’œuvre indique l’insatisfaction à l’égard d’un système économique qui divise les gens en gagnants et en perdants.

L'exposition

“Les gros poissons mangent les petits poissons”, 1556, Pieter Bruegel l’Ancien. © The Albertina Museum, Vienne© Musée Albertina, Vienne

De telles œuvres communiquent leur message instantanément car les problématiques qu’elles explorent sont universelles et pérennes.

L’image la plus poignante et la plus troublante de l’exposition est peut-être un dessin d’un artiste inconnu réalisé vers 1540. Il remplit une feuille de papier avec des images uniformément réparties de 31 hommes estropiés et défigurés clopinant ou rampant sur des prothèses grossières.

Le sens du dessin est ambigu. Le catalogue de l’émission indique que de telles images peuvent avoir suscité de la sympathie et de la bienveillance, ainsi qu’un sentiment que les signes extérieurs d’infirmité étaient des indications d’échecs personnels. En d’autres termes, le dessin pourrait être un exercice de blâme et de honte.

Peu importe comment elle est interprétée, l’image est aussi choquante et provocante que les descriptions de personnes sans logement vivant dans les rues de San Francisco aujourd’hui. C’est une représentation de la rupture sociale.

Comme l’indiquent trop bien les dessins de la Renaissance des Pays-Bas, c’est un sujet aussi pertinent aujourd’hui qu’il l’était il y a 500 ans.

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